Hygiea is mogelijk de kleinste dwergplaneet van ons zonnestelsel

Asteroide Hygiea in beeld gebracht door de Very Large Telescope in Chili

De Very Large Telescope (VLT) in Chili heeft de asteroïde Hygiea in beeld gebracht met het SPHERE instrument. Hygiea is het vierde grootste object in de asteroïdengordel. Nog nooit hebben we Hygiea in zoveel detail gezien. En Hygiea had twee verrassingen voor ons.

Hygiea werd gezien als de bron van zogenaamde Hygiea familie asteroïden. Astronomen hadden verwacht dat Hygiea een grote inslagkrater zou hedbben die de bron daarvan was. De Hygiea familie heeft bij elkaar een massa vergelijkbaar met een asteroïde van 100 km doorsnede. Met de VLT is nu 95% van het oppervlak van Hygiea in beeld gebracht en zijn geen inslagkraters op Hygiea gevonden die ook maar in de buurt komen van dat volume.

Sterker nog, Hygiea is vrijwel rond. En daarmee voldoet het aan de definitie van een dwergplaneet. Om een dwergplaneet te zijn moet een object rond de zon draaien en genoeg massa en dus zwaartekracht hebben om bolvormig te worden (maar niet zoveel dat er kernfusie plaats vindt). Hygiea is slechts 430 km in doorsnede en zou daarmee de kleinste dwergplaneet van ons zonnestelsel zijn. Ter vergelijking: Ceres is (met een doorsnede van 950 km) ook een dwergplaneet. Vesta is groter dan Hygiea, maar niet bolvormig, en wordt dus vooralsnog niet als dwergplaneet bestempeld.

 

Bronnen:

https://www.eso.org/public/news/eso1918/

Coverfoto: ESO/P. Vernazza et al./MISTRAL algoritme (ONERA/CNRS)

Gloed van ringen van Uranus te zien in infrarood

De ringen van Uranus zijn zelfs in de grootste telescopen moeilijk te zien. Maar nieuwe waarnemingen met de Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) en de Very Large Telescope (VLT) laten zien dat ze opmerkelijk helder zijn in infrarood. Astronomen waren zelfs in staat de temperatuur van de ringen te meten: -197 graden Celcius.

Ook is er een verschil tussen de epsilon ring van Uranus (de grootste en helderste ring) en ringen van Saturnus, Jupiter en Neptunus. Jupiter en Neptunus hebben ringen van heel fijn stof (ter grootte van micrometers). Saturnus’ ringen bestaan uit van alles – van heel fijne deeltjes, tot meters grote stukken. Maar de astronomen zien bij de epsilon ring geen kleinere deeltjes. Of dat is op een of andere manier verdwenen, of het klonterde samen. Wat er over bleef is donkerder dan steenkool.

Bronnen:

https://news.berkeley.edu/2019/06/20/astronomers-see-warm-glow-of-uranuss-rings/

Coverfoto’s: Uranus in verschillende golflengten infrarood, gefotografeerd met de ALMA en VLT telescopen. Credits: Edward Molter, Imke de Pater, Michael Roman en Leigh Fletcher, 2019