Mars Express bevestigt vondst methaan door Curiosity

In juni 2013 detecteerde de Mars rover Curiosity een piek in het methaan gehalte in de atmosfeer. ESA’s Mars Express heeft deze piek nu bevestigt. Hiervoor is oude data van Mars Express’ Planetary Fourier Spectrometer (PFS) met nieuwe methoden verwerkt, zodat het methaan signaal beter zichtbaar is. Een dag nadat Curiosity zijn meting deed, kwam Mars Express over hetzelfde gebied.

De hoeveelheid gemeten methaan is heel laag. Mars Express mat 15 deeltjes per miljard (qua volume). Maar dat zou betekenen dat er die dag 46 ton methaan aanwezig was in het geobserveerde gebied van 49.000 vierkante kilometer. Tien andere observaties van Curiosity konden niet door Mars Express gedetecteerd worden. Mogelijk omdat de hoeveelheid onder de detectiegrens lag.

Mars_Express_matches_methane_spike_measured_by_Curiosity.jpg

De wetenschappers van het PFS instrument denken dat de methaan vrij gekomen is door kleine scheuren in het permafrost. In het oosten van de Gale krater, waar Curiosity is, is een gebied waar waterijs niet ver onder de oppervlakte ligt. Tijdens de zomer zou het vrij kunnen komen. Dit methaan zou nog steeds geologisch van oorsprong kunnen zijn, of restanten van door leven gemaakt methaan dat lang in of onder het ijs opgeslagen lag. De hoop is dat ESA’s Trace Gas Orbiter (TGO) meer inzicht kan geven. Deze kan methaan veel gevoeliger waarnemen. Tot nu toe vond TGO echter nog niets.

http://www.esa.int/Our_Activities/Space_Science/Mars_Express/Mars_Express_matches_methane_spike_measured_by_Curiosity

Mars had mogelijk netwerken van ondergrondse meren.

Mars Express heeft aanwijzingen gevonden dat er vroeger ondergrondse meren op Mars zijn geweest, die met elkaar in verbinding stonden. Vorig jaar werden aanwijzingen gevonden voor een ondergronds meer dat nu nog vloeibaar water zou kunnen bevatten. Maar daar gaat dit onderzoek niet over. Wetenschappers hebben voor dit onderzoek gekeken naar 24 extra diepe kraters en de sporen van grondwater daarin.

Evolution_of_water-filled_basins_over_time.jpg
De evolutie van een krater met grondwater.  (Afbeelding: NASA/JPL-Caltech/MSSS en F. Salese et al. (2019))

Ze vonden kenmerken die alleen ontstaan konden zijn in aanwezigheid van water. Voorbeelden zijn valeien in de kraters die uitgekerfd zijn door grondwater. En delta’s die gevormd zijn door stijgende en dalende waterniveaus. De aanwijzingen van waterniveaus komen overeen met het niveau van de Martiaanse oceaan die er 3 tot 4 miljard jaar geleden zou zijn geweest.

Bron:

http://www.esa.int/Our_Activities/Space_Science/Mars_Express/First_evidence_of_planet-wide_groundwater_system_on_Mars

Credits coverfoto: NASA/JPL-Caltech/MSSS