Nieuwe NASA Mars-rover gaat Perseverance heten

NASA’s volgende Mars-rover heette tot vandaag nog gewoon de Mars 2020 rover. Maar sinds vanavond heeft hij Perseverance. Scholieren in de Verenigde Staten konden namen inzenden en de winnaar van de competitie werd vanavond bekend gemaakt.

De Perseverance Mars Rover lijkt als twee druppels water op de Curiosity rover. En dat is met opzet. Door gebruik te maken van reserveonderdelen van Curiosity kon deze rover iets goedkoper worden. Maar Perseverance heeft wel andere instrumenten dan Curiosity. Deze rover gaat dan ook op zoek naar sporen van leven.

20140806_PIXL-example.jpg
De PIXL camera brengt de chemische elementen van gesteenten in kaart. (Foto: NASA)

Op de robotarm zit bijvoorbeeld PIXL (Planetary Instrument for X-Ray Lithochemistry), een röntgencamera die in beeld brengt waar microorganismen zouden hebben kunnen overleven. Een ander instrument op de robotarm, SHERLOC (Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals) toont waar organische stoffen zijn en welke gesteenten zijn veranderd in waterige omstandigheden.

Mars2020Rover-SHERLOC-20140731.jpg
Perseverance’s SHERLOC instrument gaat organische stoffen makkelijker vinden dan de Curiosity rover.

Net als Curiosity, heeft Perseverance een laser-instrument dat gesteente kan doen verdampen. SuperCam is een upgrade van Curiosity’s ChemCam. SuperCam heeft niet een maar 2 lasers en 4 spectrometers die het verdampte materiaal analyseren op biologische sporen.

Daarnaast heeft Perseverance 23 camera’s (waaronder MastCam-Z, een stereoscopische camera met zoomlens), 2 microfoons en een weerstation. MOXIE (Mars Oxygen ISRU Experiment) gaat proberen kooldioxide in Mars’ atmosfeer om te zetten in zuurstof, iets waar astronauten ooit baat bij zouden kunnen hebben.

20140806_RIMFAX.jpg
RIMFAX, een radarinstrument, kan ijslagen onder de rover in beeld brengen.

En niet te vergeten gaat deze rover een kleine helicopter af zetten die vanuit de lucht gebieden in beeld gaat brengen die Perseverance verder zou kunnen onderzoeken. Tenslotte hebben ook de wielen een upgrade gehad, nadat bleek dat het scherpe gesteente op Mars de wielen van Curiosity doorboorden.

Perseverance moet op 17 juli gelanceerd worden en op 18 februari volgend jaar landen in de Jezero krater. Ook het landingssysteem is nog geavanceerder. De boordcomputer kan de rover veel preciezer neerzetten dan voorheen en eventuele obstakels vermijden.

20160715_Mars2020-Landing-Technique-animated.gif

 

Bronnen:

https://www.nasa.gov/press-release/virginia-middle-school-student-earns-honor-of-naming-nasas-next-mars-rover

https://mars.nasa.gov/mars2020/mission/science/

https://en.wikipedia.org/wiki/Perseverance_(rover)

 

Coverafbeelding: NASA

Zuurstof-ademend leven op Mars?

Heeft Mars zuurstof-ademend microbiologisch leven? Dat lijkt niet erg logisch, omdat de atmosfeer van Mars slechts 0,14% zuurstof bevat. Maar wetenschappers aan het Jet Propulsion Laboratory hebben ontdekt dat pekel (water met veel zout) genoeg zuurstof kan opnemen dat microben er zouden kunnen leven. Tot nu toe hielden wetenschappers alleen rekening met eventueel anaeroob leven op Mars, ofwel leven dat geen zuurstof nodig heeft.

 

Het zou ook een verklaring kunnen zijn voor het gesteente met mangaanoxide dat de Curiosity rover gevonden heeft. Dergelijk mineraal vormt alleen bij aanwezigheid van voldoende zuurstof en wetenschappers konden tot voor kort niet verklaren hoe het op Mars ontstaan was. Het leek onwaarschijnlijk dat de atmosfeer van Mars zoveel zuurstof gehad heeft. Misschien hebben microben in plaats daarvan een rol gespeeld.

Nog niet iedereen is er van overtuigd dat de martiaanse pekel leven kan bevatten. We hebben het over hoge zoutconcentraties. Mocht de theorie steek houden, dan zou dat wel iets betekenen voor de gebieden die onbemande of bemande missies mogen bezoeken. Dit uit bescherming van mogelijk leven op Mars en besmetting terug naar aarde. Veel grotere gebieden op Mars zijn dan off-limits.

Bronnen: