Interstellaire komeet 2I/Borisov bevat meer koolmonoxide dan “gewone” kometen

De interstellaire komeet 2I/Borisov leek aanvankelijk een doodgewone komeet zoals we die ook uit ons zonnestelsel kennen. Maar dat was voordat de Hubble en het ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) observatorium in Chili de komeet nader bekeken. En het blijkt dat deze komeet meer koolmonoxide bevat dan gewone kometen wanneer ze op dezelfde afstand van de zon komen (in dit geval 300 miljoen km).

stsci-h-v1953a-f-1148x952-thumb.gif
Beelden van 2I/Borisov door de Hubble Space Telescope (Beelden: NASA, ESA en J. DePasquale (STScI))

Objecten in ons zonnestelsel die zoveel koolmonoxide bevatten, vind je in dit zonnestelsel alleen bij hele lage temperaturen (-250 graden), voorbij de baan van Neptunus. Het zou kunnen zijn dat deze komeet is gevormd rond een koudere ster, zoals een rode dwerg. Dit zijn de meest voorkomende type sterren in onze melkweg. Een andere optie is dat de komeet een fragment is van een kleine, koolmonoxide-rijke planeet dat bij een inslag is vrijgekomen.

nrao20in05_ALMA_labeled_SD
De kern van 2I/Borisov in waterstofcyanide en koolmonoxide, in beeld gebracht door ALMA. Het is vrij gewoon deze stoffen in kometen te vinden, alleen niet in deze mate. (Foto: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO), M. Cordiner & S. Milam; NRAO/AUI/NSF, S. Dagnello)

De wetenschappers geven toe dat dit voorlopig speculeren is. Inmiddels zijn er aanwijzingen dat 2I/Borisov eind maart in stukken gebroken is. Dat levert trouwens nieuwe mogelijkheden op om de interne samenstelling van de komeet te bepalen.

merlin
Een valse kleuren opname van de kern van 2I/Borisov. (Foto’s: Max Mutchler/STScI en Dave Jewitt/UCLA)

 

Mocht er in de toekomst (na 2028) nog eens zo’n interstellair object langs komen, dan kan ESA’s Comet Interceptor misschien nader onderzoek naar doen. Deze ruimtemissie gaat geduldig wachten tot er een interessant object langs komt, om er vervolgens van nabij onderzoek naar te doen.

Bronnen:

https://www.nasa.gov/feature/interstellar-comet-borisov-reveals-its-chemistry-and-possible-origins

https://hubblesite.org/contents/news-releases/2020/news-2020-26

https://public.nrao.edu/news/alma-reveals-unusual-composition-of-interstellar-comet-2i-borisov/

https://www.sciencealert.com/interstellar-comet-2i-borisov-is-breaking-apart

Coverafbeelding: NRAO/AUI/NSF, S. Dagnello

De Keck telescoop zet 2I/Borisov op de foto

De interstellaire komeet 2I/Borisov nadert zijn dichtste punt tot de zon, waar hij op 8 december zal komen. Zijn dichtste punt tot de zon is twee astronomische eenheden, ofwel twee keer de afstand Aarde-zon.

De Keck telescoop nam dit weekend alvast een foto van deze tweede interstellaire bezoeker. Op de rechter versie zie je de Aarde op dezelfde schaal ter vergelijking. Niet dat de komeetkern zo groot is. Die wordt ergens tussen een halve en 16 km geschat. Die schatting is vrij ruim, omdat het lastig is de kern door de coma te zien. De staart is inmiddels maar liefst 160.000 km lang.

Al vrij snel na de ontdekking werd de komeet onderzocht. Zo bleek deze komeet vrij gewoontjes, afgezien van zijn herkomst. In de coma werd waterstof cyanide ontdekt en dat is vrij normaal bij kometen.

Astronomen hebben ook gezocht waar 2I/Borisov vandaan komt. Een mogelijke oorsprong is de 15 lichtjaar van ons verwijderde ster Kruger 60. Men leidt dit af van het feit dat 2I/Borisov in de buurt van die ster was – soort van. We hebben het over 5,6 lichtjaar. Niet echt heel dichtbij. Maar omdat de komeet toen een redelijk lage snelheid had, zou dat mogelijk de oorsprong geweest kunnen zijn. Uiteraard is daar allerminst het laatste woord over gezegd.

 

Bronnen:

https://news.yale.edu/2019/11/26/new-image-offers-close-view-interstellar-comet

https://www.syfy.com/syfywire/updates-on-an-alien-visitor-the-interstellar-comet-2iborisov

Credits coverfoto: Pieter van Dokkum, Cheng-Han Hsieh, Shany Danieli, Gregory Laughlin